De kite’s en producten van North Kiteboarding zijn vanaf het begin een benchmark in de kiteboardwereld geweest. Kiteboarden en North horen bij elkaar, maar tijden veranderen. Vanaf 1 augustus zal Boards & More afscheid nemen van North Kiteboarding en zijn eigen merk Duotone op de markt brengen. Boards & More-directeur Till Eberle legt uit wat dit betekent.

Het Californische North Sails maakt al zeilen voor boten sinds 1957 en is sindsdien het grootste zeilmerk ter wereld. Vanaf 1981 worden vanuit Boards & More in Duitsland onder de noemer North Sails ook windsurfzeilen uitgegeven, in 2001 volgt North Kiteboarding. Aan dit tijdperk komt met de introductie van Duotone een einde.

Till, we hebben vele geruchten gehoord de afgelopen maanden. Is het waar dat Boards & More een nieuw kiteen windsurfmerk op de markt brengt? ‘Ja! Het nieuws mag eindelijk naar buiten. Op 1 augustus van dit jaar lanceren wij het merk Duotone. Dit merk zal staan voor authenticiteit en oprechtheid in het windsurfen en kiteboarden. Oprecht omdat we houden van deze sporten, producten van hoge kwaliteit aanbieden en leidend zijn in technologie. Met Duotone zullen we producten aanbieden voor beide disciplines.’

Duotone kiteboarding, windsurfi ng, of zelfs nog meer? ‘Alles is mogelijk. Onze huidige focus ligt bij het kiteboarden en windsurfen, al zijn we ook zeer geïnteresseerd in het foilen. De nieuwe trend van foilen in de golven is er eentje die we nauwgezet volgen!’

Waarom hebben jullie North Kiteboarding na 18 jaar opgegeven? ‘Tijden veranderen. Boards & More en North Sails Group America – dat in bezit is van Oakley Capital – hebben verschillende visies over de toekomst van het merk. Dit motiveerde ons om met een eigen merk te komen. We hebben spannende ideeën en willen die natuurlijk graag uitvoeren.

Blijft North Kiteboarding wel bestaan? ‘Dat weet ik niet. Wij, als Boards & More, zullen North Kiteboarding, na een overgangsfase, in ieder geval niet meer runnen. We gaan onze eigen weg.’

Oké, je geeft dus de merknaam North Kiteboarding op. Wat betekent dat voor de huidige klanten? Bijvoorbeeld voor iemand die dit voorjaar nog een nieuwe North-kite heeft gekocht? ‘Dat is allemaal geregeld. We werken samen met de dealers waar de klant z’n zeil heeft gekocht en we zullen deze samenwerking voortzetten. De huidige garantie van North-producten komt dus absoluut niet te vervallen. Sterker nog, klanten die hun producten hebben geregistreerd krijgen een verlenging van hun originele garantieperiode, bovenop de originele periode. Boards & More heeft een naam hoog te houden wat betreft betrouwbaarheid; we zullen we de service en garantie voor alle producten die we verkopen blijven nakomen. En natuurlijk willen we ons nieuwe merk up and running krijgen. We zullen er alles aan doen om onze bestaande klanten blij te houden.’

Is het zo dat de bestaande North-producten nu gewoon Duotone gaan heten? ‘We zullen inderdaad bestaande producten door ontwikkelen met de nieuwe merknaam. De technieken en designs van de kite’s, boards en accessoires zijn allemaal door onze werknemers ontwikkeld bij Boards & More. Alle patenten en productnamen behoren ons toe. Wij hebben bijvoorbeeld de Rebel en Neo bedacht en ontwikkeld. Er zal dus ook een Duotone Rebel en Duotone Neo komen met dezelfde performance, features en functie als de ‘oude’ Rebel en Neo. We zullen ook dezelfde bewezen fabricageprocessen hanteren zodat we dezelfde kwaliteit blijven leveren.’

Dus klanten kunnen in de toekomst nog steeds de Clickbar, NTT-binding, twintips met het track-systeem etc kopen? ‘Ja, absoluut. Klanten kunnen nog steeds alles krijgen wat ze van ons kennen, plus de nieuwe producten en technologieën die we gaan ontwikkelen.’

En verder, blij ven alle ontwerpers, teamriders en de internationale distributeurs aan boord? ‘Die vraag hebben we ons team op voorhand gesteld: ontwerpers Ken Winner, Ralf Grösel, Sky Solbach en alle teamriders. Iedereen is aan boord. Allemaal hebben ze getekend voor de komende jaren en zijn ze enthousiast om deel uit te maken van dit project. ‘In eerste instantie dachten veel van onze medewerkers dat het een grap was, dat je niet zomaar een volledig nieuw merk kunt creëren. Maar nu we er met zijn allen mee bezig zijn, zien ze steeds meer nieuwe mogelijkheden. Het personeel is mega gemotiveerd om hun stempel op dit nieuwe merk te zetten en er echt iets moois van te maken.’

Met welke vrijheden ben je specifiek blij ? ‘Het merk Duotone is écht van ons. We kunnen doen en laten wat we willen. We hebben geen link meer met de zeilsport en kunnen het merk precies zo positioneren als wij willen. Waar we voor staan en waar we heen willen beantwoordt Duotone op een compleet nieuwe manier. We kunnen het merk ook uitrollen naar nieuwe gebieden, zoals bijvoorbeeld foilen of kleding, mochten we dat willen. Als we surfboards willen gaan maken kan het ook. Wij zijn de baas; dat voelt goed.’

Zal de lancering van Duotone gevolgen hebben voor andere merken van Boards & More, zoals ION, Fanatic of Arrows? ‘Nee totaal niet.’

Jullie zijn al eigenaar van ION. Waarom is het nieuwe merk niet gewoon ION Kiteboarding gaan heten? ‘Dat is een vraag waar we intern lange gesprekken over hebben gevoerd. We kwamen tot de conclusie dat het beter is om ION als onafhankelijk merk te houden. Zo kunnen bijvoorbeeld Cabrinha- of Airush-fans zichzelf o ok nog identificeren met ION en ION-producten kopen. Ons idee bij de oprichting van ION was om een neutraal merk te creëren dat zich specialiseert in accessoires en zo de perfecte aanvulling vormt op onze en andere hardware-merken. Om die reden was ION niet echt geschikt als naam van ons nieuwe merk.’

Duotone is geen nieuwe naam. In de jaren 90 hadden jullie een snowboardmerk onder deze naam. Waarom halen jullie deze naam weer uit de kast? ‘Er waren afgelopen tijd op diverse fora verhitte discussies over de naam Duotone. Wij vinden Duotone spannend omdat het een erg emotionele weg is met verschillende betekenissen en interpretaties. De laatste twee jaar hebben we onze kite’s al een ‘duotoon’ kleurontwerp gegeven. Zo zijn we erop gekomen. Toen we op zoek waren naar een naam voor ons nieuwe merk, gebruikten we intern Duotone al als werknaam. Hoe langer we ermee werkten, hoe meer we ons realiseerden dat het echt een goede naam is. Bovendien is de naam al wereldwijd geregistreerd door Boards & More. Daarbij vinden we ook de betekenis van Duotone sterk. Zowel in de natuur als in onze producten komt dualiteit heel vaak terug. Wind en water zijn samen een mooie eenheid. Kiteboardproducten moeten zowel licht als sterk zijn. Een kiteboard moet zowel snel als wendbaar zijn. Enzovoorts.

Het feit dat Duotone geassocieerd kan worden met snowboards uit de jaren negentig, maakt je dat nog wat uit? ‘Nee, de jaren negentig zijn best lang geleden. En bovendien: Duotone was een cool merk toen. Het waren board van hoge kwaliteit die hun tijd ver vooruit waren.’

Wat betekent dit nieuwe avontuur persoonlijk voor jou? ‘Ik zie het als een enorme kans. We brengen echt iets nieuws, wat nog niemand gedaan heeft. Ik ben daarom erg optimistisch en bruis van energie en creativiteit. Laat ik het zo zeggen; als je een grote golf wilt berijden zoals bijvoorbeeld Jaws en je hebt geen respect voor de uitdaging of de gevolgen dan zul je niet ver komen. Respect is een goede wegwijzer; we hebben een doordacht plan en kijken uit naar de uitdagingen die op ons pad komen.’

Hoe ga je het voor elkaar krijgen om van Duotone het bekendste kiteboardmerk ter wereld te maken? ‘Kiteboarders zijn een hechte gemeenschap. Het gerucht ging allang dat Duotone gelanceerd zou worden. Maar natuurlijk gaan we ook een stevige marketingcampagne voeren om ervoor te zorgen dat de lancering een succes wordt. Daarbij heeft Boards & More een van de beste internationale distributiesystemen in het wind-water-segment, dit zullen we uiteraard ook gebruiken om het nieuws te verspreiden.’

Het nieuws van Duotone lag al enige tijd op straat. Irriteert je dat? ‘Tja, het is natuurlijk vervelend als de communicatiestrategie die je ontwikkelt gelijk door geruchten en halve waarheden ingehaald wordt. Maar goed, in de huidige tijd van het internet was dit te verwachten. Daarom ook dit interview, vroeger dan gepland, om onze kant van het verhaal te vertellen.’

Eigenlijk nog best knap dat er nog relatief weinig te zien is geweest van de nieuwe producten. ‘Haha, ja. We hebben alle teamriders en zakenpartners op het hart gedrukt om niks te lekken. Het is toch veel spannender om niet gelijk alles online terug te zien!’

Zo mogen wij nu dus ook nog geen actiefoto’s laten zien. ‘Zoals ik al zei: het moet wel een beetje spannend blijven, toch?!’

Verwacht je eigenlijk dat de prijzen voor tweedehands North Kiteboarding-producten extra zullen dalen? ‘Dat lijkt mij niet. Een Rebel is een Rebel en een Neo is een Neo. De klant weet wat-ie wil. In mijn ervaring is een specifiek model belangrijker dan het merk.’

Vanaf wanneer zijn de producten van Duotone verkrijgbaar? ‘Duotone zal officieel gelanceerd worden op 1 augustus 2018. We zullen de Duotone Vegas, Rebel, Dice en Neo dan klaar hebben. Hetzelfde geldt voor de boards. De tweede product- push zal volgen in februari 2019.’


Till Eberle (47) staat sinds 2000 aan het roer bij Boards & More, waar hij onder andere verantwoordelijk was voor de razendsnelle opkomst van huidige marktleider North Kiteboarding. Zijn passie voor watersport begon op 11-jarige leeftijd toen hij voor het eerst op een windsurfboard stond; tegenwoordig hangt hij vooral aan een kite of peddelt hij rond op een SUP. Na een carrière als professioneel snowboarder studeerde Till af als industrieel ontwerper. Bij Boards & More houdt hij zich vooral bezig met productontwikkeling, marketing, distributie en strategie. Till Eberle over Boards & More: ‘Boards & More is een innovatieplatform voor merken binnen de lifestyle actions sports. De focus van Boards & More ligt op de ontwikkeling, marketing en distributie van windsurf-, kitesurf-, stand-up paddling- en fietsproducten. Alle merken binnen onze groep worden onafhankelijk beheerd, zodat ze zelfstandig kunnen ontwikkelen.’


Tekst: Bernd Zerelles

Beeld: Craig Kolesky & John Carter